微软娶了 ChatGPT,元宇宙就成了无味的前女友?

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这只是微软放缓元宇宙战略的长尾动作,之前极其重视的 MR 头显 HoloLens 部门也裁员,未来很可能不再更新产品。消费级市场,微软旗下虚拟现实(VR)社群平台 AltpaceVR 宣布关闭,全息图像捕捉工作室(Mixed Reality Capture Studio)团队也遭裁撤。知情人士透露,微软正将可能需要长时间才能产生价值的专案排除在外。

有了ChatGPT,元宇宙就不香了?

此次裁员暗藏微软元宇宙战略转变,未来将把更多精力投入针对B端用户的Microsoft Mesh,为3D虚拟会议平台。显示微软布局元宇宙思路变「轻」了。

元宇宙成微软裁员「重灾区」

ChatGPT爆火让背後的大股东微软狂出风头,押注没有停止,OpenAI高机率会再次获得数十亿美元注资,确保自身在人工智慧领域的领先地位。

疯狂撒钱发展AI,微软对另一个风口却节衣缩食,计划1月18日公布──CEO萨蒂亚·纳德拉表示裁员1万人。元宇宙业务成了微软「减重」的主要目标。

美国科技媒体The Information 9日消息,微软成立仅四个月的工业元宇宙团队宣告解散,约100名员工全部解雇。「一锅端」的工业元宇宙专案名叫Project Bonsai(盆栽计画),创建建构自动工业控制系统的AI平台。

Bonsai是微软2018年收购的新创公司,曾是微软布局工业元宇宙的重要角色。收购後CEO马克·哈蒙德一直领导Project Bonsai团队。去年10月正式转向工业元宇宙,帮助客户创建沉浸式新软体介面,操控发电厂、工业机器人和运输网路背後的工业控制系统。

这方向当时得到CEO纳德拉等众高层支援,但4个月後,纳德拉改变主意,哈蒙德等核心负责人都进入解雇名单。

▲ 网友P图调侃微软「喜新厌旧」。

工业元宇宙部分,微软最有「元」气的硬体产品HoloLens也是裁员计划一部分,团队灵魂人物Alex Kipman去年6月就离开了,似乎是产品命运的预兆。

2015年1月,MR头显设备(混合现实头戴式显示器)HoloLens发表,元宇宙概念还没起飞,但用智慧硬体呈现三维世界的探索已经开始,美国科技圈鼎鼎有名的天才开发者Alex Kipman就是狂热者之一,是HoloLens研发主导人,曾获纳德拉力挺。

纳德拉相信HoloLens就是「下一代计算平台」,这是当年科技从业者惯用的表达方式,如今也成为元宇宙的分身概念。

HoloLens的确给力,带来不少大单。2017年福特汽车引入HoloLens做工业设计。汽车企业可借助头显及配套平台即时调整设计,大幅提高研发效率。之後波音、福斯等大公司都成了HoloLens客户,川崎重工更是使用扩增实境功能制造机器人。

HoloLens还有个特殊客户:美国军方。2018年11月,路透社报导微软拿到美国陆军4.8亿美元合约,要提供美国陆军2,500台AR设备;2021年4月,美国陆军又追加超过200亿美元的大合约,要求微软十年内为美国陆军生产12万套HoloLens。

但後来HoloLens被曝未达美军预期,例如微软解决低光与热成像性能问题速度缓慢。前几天美国国会更驳回陆军拟以4亿美元采购6,900台HoloLens的计画。

技术研发和商业化的双重挑战,或许是HoloLens最终裁员的原因。尽管微软表态致力MR领域的承诺「没有变」,但外界普遍认为,最新HoloLens 2将是最後一代产品。

然而,微软裁员还不只工业级元宇宙业务,旗下消费级虚拟现实(VR)社群平台 AltpaceVR也於日前宣布3月10日关闭。2017年被微软收购,但一直发展缓慢,没有获得市场关注,《AltSpaceVR》在Steam平台历史数据,一天最高线上人数只有736人。

此外,全息图像捕捉工作室(Mixed Reality Capture Studio )团队成员也曝光「已裁员」,开发VR和AR开源连接埠的混合现实工具包(MRTK)团队也将裁撤。

选择「软」着陆元宇宙

元宇宙业务已成了微软裁员的重灾区,有了ChatGPT就要放弃元宇宙了吗?答案是,结合财务现实,「避重就轻」布局元宇宙。

几天前微软官方社群出现Winows副总裁兼营运长Robin Seiler署名的文章,他说会继续生产和支援HoloLens 2,包括每月软体更新,企业客户可利用HoloLens 2和支援平台完成关键工作。

这番表态多少透露「元宇宙重量在微软已不比从前」之意,结合下调HoloLens优先等级、资遣工业元宇宙团队、关闭AltspaceVR等,微软元宇宙战略出现重大转变,这种改变比ChatGPT爆红更早开始。

去年7月纳德拉於公司会议强调,「对元宇宙,微软选择以软体为主导的方式」。简单说就是硬体不是重点。

众所周知,硬体烧钱程度惊人,软体主导有助降低成本,而是微软急需的。1月24日微软财报显示,截至2022年12月31日,第二财季营收527亿美元,同期相比增长2%;净利润164亿美元,同期相比下降12%,是2016年以来微软最低季营收增速。

结合HoloLens裁员,关闭需大量投资研发且短时间不赚钱的软体业务,很符合微软的现实选择。Robin Seiler在社群称,接下来元宇宙布局将围绕Microsoft Mesh展开。

与提供社群服务的AltspaceVR不同,Microsoft Mesh平台针对远距工作公司,2021年3月发表,提供企业虚拟3D空间,让用户以身历其境的方式跨空间共享和协作,包括利用Mesh开虚拟会议、远距工作和学习、举办虚拟聚会等。且VR头显并不是Microsoft Mesh的必需选项。

▲ Microsoft Mesh影片会议效果。

C端应用AltspaceVR关服,XR硬体不再更新,企业端Microsoft Mesh成为重点,代表微软元宇宙业务全面向B端延伸。押注软体和企业级市场是微软布局元宇宙的新战略。

回望微软元宇宙领域摸索和调整,大方向其实从未变过。早在2017年,纳德拉演讲首提「企业元宇宙」概念,他认为随着真实物理世界和虚拟数位化世界不断融合,企业元宇宙将成为每家企业必备的基础设施。当时战略Hololens是重要部分。

如今微软营收压力下削减元宇宙支出,集中精力给Microsoft Mesh,着力更有「钱景」的企业级市场,不失为策略之一。不过从效果看,Microsoft Mesh用户体验还有待提升,同时海外有Meta、中国有网易,致力虚拟会议场景的公司不少,市场竞争下,Microsoft Mesh能拿到多少份额还有待观察。

豪赌AI,微软想从搜寻引擎开始重回巅峰,ChatGPT也是长期浇灌长出的「奇葩」,可说是「失之东隅,收之桑榆」了。但谁也不能保证元宇宙赛道不会出现其他选手,大幅削减元宇宙业务後,微软以「软体+企业级」占领赛道,帮自己留条後路。

(本文由 动区动趋 授权转载;首图来源:微软)

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